Nieuw

Na het rampjaar 1955 verdween Mercedes decennialang uit de Formule 1

Lewis Hamilton van Mercedes heeft met zijn zege in Portugal nu de meeste overwinningen op zijn naam staan in de Formule 1. En dan te bedenken dat het Duitse automerk zich tientallen jaren had teruggetrokken na de grootste ramp in de autosport.

Begin jaren vijftig van de vorige eeuw woedde er een felle strijd tussen de diverse autofabrieksteams. De teams wilden niet alleen de beste coureurs binnenhalen, maar waren ook continu op zoek naar technische vernieuwingen en verbeteringen. Zo lanceerde Mercedes in 1955 de revolutionaire 300 SLR met een ultralicht carrosserie van magnesium. In datzelfde jaar introduceerde Jaguar moderne schijfremmen.

Op 11 juni 1955 stonden deze teams aan de start van de 24 uur van Le Mans. Na twee uur reed Mike Hawthorn op kop in zijn Jaguar, meteen gevolgd door Pierre Levegh in zijn Mercedes. Achterligger Lance Macklin was toevallig in de buurt, rijdend in een Austin-Healey met ouderwetse en trage trommelremmen.

Vanaf dat moment ging alles mis, want Hawtorn remde plots voor een pitstop, waarvoor Macklin uitweek. Zo blokkeerde hij Levegh, die naar de linkerkant van de baan schoot en zijn schedel brak na een aanrijding tegen een aarden wal. De uiteengereten Mercedes vloog in stukken over de volgepakte tribune. Omdat de brandstoftank ook nog openscheurde ontstond er een enorme vlammenzee. Zeventig toeschouwers waren op slag dood.

Hulpverleners probeerden het wrak te blussen, maar het water op de brandende magnesiumcarrosserie zorgde juist voor nóg meer vuur. In totaal kwamen er 84 mensen om het leven en vielen er meer dan 120 gewonden – nog steeds de grootste ramp in de autosport ooit.

Vlammend protest

De race werd daarna niet afgelast, officieel om te voorkomen dat vertrekkende en vluchtende bezoekers de toegesnelde ambulances zouden tegenhouden. De twee overgebleven wagens van Mercedes trokken zich wel direct terug, uit respect voor de slachtoffers. Jaguar won uiteindelijk deze vreselijke race, nota bene met Hawtorn die door zijn manoeuvre zorgde voor de stuurfout bij Levegh. Dagblad De Tijd sprak er schande van: “Voor zoveel gebrek aan eerbied voor de dode mens, kan het meest vlammende protest niet fel genoeg zijn. Het excuus van de organisatoren dat de traditie wil dat races niet worden gestopt na dodelijk ongelukken, is niet acceptabel.”

Volgens het officiële onderzoek was het ongeluk zelf een “race-incident” geweest. Het grote aantal doden kwam door de belabberde veiligheidsmaatregelen. Frankrijk, Duitsland, Spanje en Zwitserland verboden daarom alle vormen van autosport met onmiddellijke ingang, in ieder geval tot de circuits aan minimale veiligheidsvoorwaarden voldeden.

De bekende Nederlandse motoracer Piet Nortier wist wel wat de grootste problemen waren: “Ten eerste de circuits, die veelal te smal en dikwijls onvoldoende beveiligd zijn. Het tweede punt is dat de racewagens van tegenwoordig niet solide genoeg zijn. Je hebt nu in Le Mans gezien hoe de motor uit de wagen vloog en onlangs heb ik nog een ongeluk meegemaakt waarbij een auto, na een botsing in drie stukken was gebroken.”

Mercedes maakte het rampseizoen nog wel af, maar trok zich aan het einde terug uit de Formule 1. Pas in 2012 won Nico Rosberg als eerste rijder van Mercedes weer een race. En weer acht jaar later kroonde Lewis Hamilton zich tot de coureur met de meeste overwinningen ooit.

Waardeer dit artikel!

Dit artikel las je gratis. Vond je het de moeite waard? Dan kun je je waardering laten blijken met een kleine financiële bijdrage.

 
Mijn gekozen waardering € -

Jurryt van de Vooren
http://Sportgeschiedenis.nl
Meest recente boek: 'Door Wilskracht Zegevieren' over sport in de Tweede Wereldoorlog. Schreef ook boeken over - onder meer - Amsterdam 1928 en de Elfstedentocht, net als de Bosatlas van het Nederlandse voetbal. Al bijna 25 jaar de enige Amsterdammer, die is afgestudeerd op Feyenoord.